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Les Salins d’Aigues-Mortes

Aux portes de la ville et √† l’ouest du Petit Rh√īne, l’implantation des Salins du Midi rappelle que la Camargue est pour la France le plus important centre de production de sel marin.

Carte de la Camargue

Bref historique de la Camargue

Les salins gardois de Peccais, tout pr√®s d’Aigues Mortes, sont les plus anciens salins de la M√©diterran√©e.
Ils sont probablement d’origine romaine, datant de l’Antiquit√©, et leur nom serait l’h√©ritage d’un ¬ę¬†ing√©nieur¬†¬Ľ romain, Peccius, charg√© d’organiser la production de sel au d√©but de l’√®re chr√©tienne.

Au Moyen-√āge, la consommation et l’usage du sel s’intensifient et les abbayes du sel se d√©veloppent, notamment l’abbaye b√©n√©dictine de Psalmody et l’abbaye cistercienne de Sylv√©r√©al, sur les Salins de Peccais.
Les moines sont √† la fois responsables de l’exploitation du sel et de son commerce.

Au XIIIe si√®cle, le sel tient un r√īle politique d√©terminant vis √† vis des pays non producteurs.
La gabelle, cr√©√©e par Charles Ier d’Anjou, permet un meilleur contr√īle de la production et du commerce du sel.

En ce d√©but du XIIIe si√®cle, la presque totalit√© des Salins de Peccais appartient aux Moines de Psalmody, et les vestiges de cette abbaye b√©n√©dictine se trouvent sur la commune de Saint Laurent d’Aigouze.

Depuis 1290, les Salins de Peccais appartiennent au roi de France et deviennent le site d’exploitation du sel le plus important du littoral m√©diterran√©en.

L’importance d’Aigues-Mortes, port fluvial et maritime, contribue au d√©veloppement des salines toutes proches.
√Ä partir du XVe si√®cle et jusqu’√† nos jours, ce sont les activit√©s salini√®res qui font prosp√©rer la ville.

Au XVIe siècle, 16 salines sont recensées à Peccais.

Henri IV Au XVIIe siècle, 20 salines sont recensées.
À la fin du même siècle, les Salins de peccais fournissent le bas Languedoc, le Rouergue, le Lyonnais, la Bourgogne, la Bresse, la Savoie et la Suisse.
De plus, Henri IV, avec l’aide de son Ministre des Finances, Sully, limite la culture du sel par un √©dit du 16 novembre 1596 afin de lutter contre le faux saunage qui devient une activit√© courante dans les r√©gions m√©ridionales.

L’√©dit stipule que les salins du Languedoc doivent √™tre noy√©s √† l’exception de ceux d’Aigues-Mortes, de Sigean (Aude, 11) et de Peyriac-Minervois (Aude, 11).

Sully √Ä la disparition de la gabelle, la consommation en sel augmente et les agriculteurs s’en servent comme engrais.
À la même époque, est découvert le procédé chimique de fabrication de la soude à partir du sel et Aigues-Mortes devient le fournisseur de soude des savonneries de Marseille.

En 1856, les salins d’Aigues-Mortes se rassemblent officiellement pour fonder la Compagnie des Salins du Midi.

Certificat
En 1893, Aigues-Mortes est le th√©√Ętre d’un conflit entre ouvriers italiens et fran√ßais travaillant dans les Salins de Peccais qui d√©g√©n√®re : 9 ouvriers italiens y trouvent la mort, entre 49 et une centaine d’ouvriers (dont 4 fran√ßais) sont bless√©s par une foule encouragee par le maire Marius Terras.
Aucune condamnation n’est prononc√©e.

√Ä la fin du XIXe si√®cle, quelques inovations techniques apparaissent dans l’exploitation du sel.
Les syst√®mes d’√©l√©vation de l’eau se perfectionnent avec la mise en place de machines √† vapeur.
L’√©tendue salantes se multiplie et la productivit√© augmente, m√™me si la r√©colte reste manuelle.

C’est en 1950 que l’exploitation du sel devient enti√®rment m√©canis√©e.

Le salin d’Aigues-Mortes s’√©tend, de nos jours, sur 10 800 ha (18 km) de terres sauvages o√Ļ l’eau de mer, apr√®s avoir √©t√© pomp√©e, va circuler pendant 5 mois et progressivement se concentrer pour permettre la cristallisation sur les tables salantes.
Le sel recueilli est ensuite stocké en camelle, véritable montagne de sel de plus de 20 m de haut et 400 m de long.

Les Salins
Le salin d’Aigues-Mortes constitue une partie de la deuxi√®me richesse biologique mondiale apr√®s la for√™t tropicale et joue un r√īle majeur dans le maintien de la biodiversit√© :

  • 30 % des esp√®ces v√©g√©tales remarquables ou menac√©es y r√©sident.
  • 50 % des esp√®ces d’oiseaux en d√©pendent.

Le salin d’Aigues-Mortes est un lieu de repos car les oiseaux migrateurs sont peu d√©rang√©s dans les vastes √©tendues camarguaises.
C’est un grand r√©servoir de nourriture et un lieu de reproduction d’une importance primordiale pour les oiseaux qui y s√©journent durant le printemps et l’√©t√©.

Technique d’exploitation du salin

La mise en eau du salin (au mois de mars)

Au d√©but du printemps, saison o√Ļ les √©vaporations naturelles deviennent plus importantes que les pluies, l’exploitation est mise en eau gr√Ęce √† une station de pompage situ√©e √† 12 km au sud de l’entr√©e du salin.

Elle est compos√©e d’un canal la reliant √† la mer et d’un groupe de 5 pompes totalisant un d√©bit de 45 millions de m¬≥ d’eau de mer.

La concentration (au printemps)

Sous la conduite des sauniers, v√©ritables agriculteurs de la mer, ces eaux, au fur et √† mesure de l’√©volution de leur concentration sous l’effet du soleil du Midi et des vents, circulent sur 136 bassins (ou part√®nements) totalisant une surface d’√©vaporation de 7 500 ha.

Ceintur√©s par plus de 450 km de digues et mis en communication par 800 ouvrages, ce sont en g√©n√©ral d’anciens √©tangs sur lesquels la saumure parcourt, en 3 mois et demi, un trajet moyen de l’ordre de 60 km au cours du quel les 9/10e du volume des eaux pomp√©es √† la mer √©tant progressivement √©vapor√©s, la teneur en sel (Na Cl) de l’eau de mer passe de 29 g/litre en mer √† 260 g/litre √† l’entr√©e des cristallisoirs.

La cristallisation (en été)

Constitués de 52 bassins rectangulaires de 5 à 11 ha, les cristallisoirs, ou tables salantes, couvrent une superficie de 410 ha.
En ann√©e moyenne, les saumures satur√©es, qui y sont introduites entre avril et septembre, d√©posent, au fil des √©vaporations, un g√Ęteau de sel de 9 cm d’√©paisseur.

Les saumures satur√©es, dont l’√©paisseur sur table varie de 15 √† 20 cm, ont une belle couleur rose due √† des micro-organismes du type algues microscopiques, appel√©es ¬ę¬†Dunaliella Salina¬ę¬†.

Récolte du sel de mer (en septembre)

Elle a lieu une fois par an, avant les fortes pluies d’automne.
Durant un mois, toutes les √©nergies sont mobilis√©es pour ¬ę¬†lever¬†¬Ľ un sel de qualit√©.
Les r√©colteurs, sp√©cialement √©tudi√©s, moissonnent le g√Ęteau de sel en le soulevant d√©licatement du sol.

Cette méthode permet de recueillir un sel particulièrement pur, dont le taux de chlorure de sodium atteint 99.5 %, soit un pourcentage supérieur à celui préconisé par la norme alimentaire internationale en vigueur (codex alimentarius).

La gamme des sels de mer La Baleine sur le site d’Aigues-mortes, au cŇďur d’une nature sauvage, gage de sa naturalit√© et son authenticit√©, n√© ainsi, chaque ann√©e, le sel de mer La Baleine, fruit du soleil du Midi, des vents (Mistral, Tramontane) et de la mer M√©diterran√©e.

Sur la recommandation des pouvoirs publics et conform√©ment aux pr√©conisations de l’Unicef, certains de ces sels sont enrichis en iode et en fluor.

La Baleine participe ainsi √† l’√©quilibre alimentaire de la famille.

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